Έρευνα: η υπερθέρμανση του πλανήτη επηρεάζει το μέγεθος των πτηνών

Συντάκτης: Ειρήνη Μαθιουδάκη, Διδάκτωρ Βιοχημείας - Συγγραφέας

Καθώς ο πλανήτης συνεχίζει να θερμαίνεται, οι ερευνητές μελετούν όλο και πιο εντατικά τους τρόπους με τους οποίους η υπερθέρμανση θα επηρεάσει την υγεία μας και εκείνη των ειδών γύρω μας. Για παράδειγμα, ορισμένα είδη μυκήτων που είναι σχετικά ανθεκτικά στις υπάρχουσες θεραπείες μπορεί να αυξηθούν ως αποτέλεσμα της υπερθέρμανσης του πλανήτη, σύμφωνα με μία μελέτη.

Επίσης, πολλά είδη ψαριών μπορεί να γίνουν πιο τοξικά ως αποτέλεσμα της θέρμανσης των υδάτων και η ελονοσία μπορεί να εξαπλωθεί σε πρωτοφανή έκταση. Όλα αυτά τα παραδείγματα αιτιολογούνται πλήρως αν σκεφτούμε ότι η θερμοκρασία παίζει καταλυτικό ρόλο στην ανάπτυξη και την εξέλιξη όλων των οργανισμών, από τα μικρόβια μέχρι τα φυτά, τα ζώα, ακόμη και τον ίδιο τον άνθρωπο.

Πρόσφατα, μία νέα έρευνα που εμφανίζεται στο περιοδικό Ecology Letters εξετάζει τους τρόπους με τους οποίους τα πουλιά μπορεί να έχουν επηρεαστεί από την κλιματική αλλαγή. Βασικός συγγραφέας της νέας αυτής μελέτης είναι ο Benjamin Winger, Ph.D., του τμήματος Οικολογίας και Εξελικτικής Βιολογίας και του Μουσείου Ζωολογίας στο Πανεπιστήμιο του Michigan, Ann Arbor.

Μελέτη 70.000 πουλιών

Όπως εξηγεί ο Winger και οι συνάδελφοί του στην έρευνά τους, η υπάρχουσα έρευνα υποστηρίζει την ιδέα ότι οι αυξανόμενες παγκόσμιες θερμοκρασίες θα προκαλέσουν μείωση των μεγεθών των ζώων.

Στην πραγματικότητα, ένα δεδομένο της οικογεωγραφίας, γνωστό ως κανόνας του Bergmann, δηλώνει ότι τα ζώα τείνουν να είναι μικρότερα σε θερμότερα μέρη του κόσμου σε σύγκριση με τα ίδια είδη που ζουν σε ψυχρότερα κλίματα. Για να διαπιστωθεί εάν αυτό το φαινόμενο είναι ήδη αισθητό στα πουλιά ως αποτέλεσμα της υπερθέρμανσης του πλανήτη, οι ερευνητές ανέλυσαν 70.716 νεκρά μεταναστευτικά πουλιά 52 ειδών της Βορείου Αμερικής.

Οι επιστήμονες βρήκαν αυτά τα πουλιά στο Μουσείο Φυσικής Ιστορίας του Σικάγο, IL, το οποίο τα συνέλεξε όταν αυτά πέθαναν μετά από συγκρούσεις σε κτήρια. Έτσι, ο Winger και η ομάδα του μπόρεσαν να εξετάσουν τις μεταβολές των σωματικών μεγεθών των πτηνών σε μία περίοδο περίπου 38 χρόνων. Τα περισσότερα από τα πουλιά της ανάλυσης ήταν είδη σπουργιτιού ή τσίχλας – μικρά πουλιά που τραγουδούν και αναπαράγονται βόρεια του Σικάγο.

Αλλαγές στο μέγεθος των πουλιών

Κατά την περίοδο της μελέτης, η ομάδα διαπίστωσε μείωση του μεγέθους και του σχήματος του σώματος και στα 52 είδη. Από αυτά, τα 49 είδη παρουσίασαν στατιστικά σημαντική μείωση. Πιο συγκεκριμένα, το μήκος του ταρσού μειώθηκε κατά 2,4% σε όλα τα είδη. Οι ερευνητές σημείωσαν επίσης μια μέση αύξηση 1,3% στο μήκος του φτερού. Επιπλέον, διαπίστωσαν ότι τα είδη με την ταχύτερη μείωση του μήκους του ταρσού έδειξαν επίσης την ταχύτερη αύξηση του μήκους των φτερών. Τέλος, υπήρχε σαφής σχέση μεταξύ του σωματικού μεγέθους των πτηνών και της θερμοκρασίας – όσο υψηλότερη είναι η θερμοκρασία, τόσο μικρότερο είναι το μέγεθος του σώματος.

Μακροπρόθεσμα δεδομένα και σοκαριστικά αποτελέσματα

Ο Brian Weeks, Ph.D., επίκουρος καθηγητής στο Πανεπιστήμιο του Michigan School for Environment and Sustainability, σημειώνει ότι υπήρχαν σοβαροί λόγοι στο να περιμένουν ότι οι αυξανόμενες θερμοκρασίες θα οδηγούσαν σε μειώσεις του μεγέθους του σώματος, βασιζόμενοι σε προηγούμενες μελέτες. Ακόμη, ο συν- συγγραφέας της μελέτης, David Willard, Ph.D., αναφέρει ότι τα αποτελέσματα από τη μελέτη αυτή υπογραμμίζουν πόσο σημαντικά είναι τα μακροχρόνια δεδομένα για τον εντοπισμό και την ανάλυση των τάσεων που προκαλούνται από τις αλλαγές στο περιβάλλον μας.

Η ομάδα επισημαίνει επίσης την ανάγκη περαιτέρω ανάλυσης των μηχανισμών που μπορούν να εξηγήσουν τα συμπεράσματά τους. Οι αλλαγές στο μέγεθος και το μήκος φτερού που παρατηρήθηκαν στη μελέτη μπορεί να προκύψουν από ένα μηχανισμό που ονομάζεται αναπτυξιακή πλαστικότητα.

Συντάκτης: Ειρήνη Μαθιουδάκη, Διδάκτωρ Βιοχημείας - Συγγραφέας

Influence:

Η Ειρήνη Μαθιουδάκη γεννήθηκε το 1992 στο Ηράκλειο Κρήτης. Αποφοίτησε από το τμήμα Χημείας Πανεπιστημίου Κρήτης το 2014…